La cerveza en Corea del Sur: Un duopolio aburrido aplasta a microcerveceros.

Mataría por una verdadera Ale

Su cocina es una de las más emocionantes del mundo. Los comensales de Corea del Sur no tolerarían un mal Kimchi (col curtida con ajo y chile) o sannakji (pulpo fresco cortado en pedazos que aún se retuerce en el plato).  Entonces ¿por qué aceptan cerveza aburrida?

Cerveceros locales, como Cass y Hite bajan con bastante facilidad (lo cual no siempre pasa  con esos tentáculos y sus pequeñas ventosas). Aún así dejan poca impresión en el paladar. Algunas cervezas sur coreanas usan poca cebada, usando arroz en su lugar.  Otros están llenos de maíz. Y a pesar de la reciente creación de Hite Dry Finish- un paso en la dirección correcta- La elaboración de cerveza permanece como la única actividad útil en la que Corea del Norte supera al Sur. La cerveza Taedonggang producida en el Norte, es fabricada con equipos importados de Gran Bretaña y tiene un sabor sorprendentemente bueno.

El problema para las cervezas de Corea del Sur  es que su mercado nacional es un duopolio. Hite- Jinro y Cervecería Oriental tienen casi el 100% del control. Sus cervezas son difíciles de separar y sus precios aún más. En cinco de cinco tiendas visitadas por The Economist, todas sus marcas principales costaban precisamente 1,850 wons ($1.70 dólares) por lata de 330 ml.

Hasta el 2011, las regulaciones del país requerían que todas las cerveceras tuvieran suficiente capacidad para producir más de un millón de litros por vez. Esto detuvo a todas las empresas, menos Hite y Cervecería Oriental, de producir este bien espumoso para las masas. A los pequeños productores sólo se les permitió vender sus productos en sus propios locales.

Hoy en día, cualquiera con la capacidad de producir 120,000 litros puede aplicar por una licencia de ventas completa. Esto aún es demasiado, pero hay atajos. La ambigüedad de la ley ha permitido que algunos cerveceros compren  viejos tanques gigantes y de mala calidad para compensar la diferencia, y dejarlos sin uso.

Sin embargo, sólo un puñado de pequeños fabricantes ha aceptado el reto. Uno de ellos, Craftworks Brewing Company, propiedad de un canadiense,  Dan Vroon. El bar del señor Vroon en Seúl está lleno cada noche. Sin embargo, aún existen varios obstáculos que hacen difícil para él para vender sus pilsner, stout y cervezas pálidas más ampliamente, según dice.

Los cerveceros son fuertemente sancionados con impuestos si entregan su propia cerveza. Las cervezas sin pasteurizar de Craftworks deben mantenerse refrigeradas en todo momento, lo cual crea un problema. La distribución en frio es un nicho pequeño y caro. Estos debido a que las grandes compañías no las usan, sus productos pueden ser entregados tibios y después enfriarse en el establecimiento.

Las tarifas punitivas previenen la experimentación de la cerveza. El recaudador coreano trata a la malta, el lúpulo y la levadura como ingredientes de la cerveza, los cuales tienen bajas tarifas de importación. Cualquier otra cosa que puedas poner en la cerveza  es considerada como una importación agrícola y resulta una amenaza para los productores nacionales. “Granos especiales como la avena no se encuentran en la lista aprobada, así que debemos pagar 500% más si queremos usarlos”, dijo Park Chul, otro cervecero frustrado.

Aquellos que no califican para una licencia completa la tienen aún peor. A pesar de que venden a través de sus propios establecimientos, los inspectores de gobierno colocan medidores en sus tanques, los cuales pueden estar contaminados, causando paros costosos. “Es suficiente para llevarte a beber”, dice el señor Vroon.

Nota publicada por The Economist el 24 de noviembre de 2012
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